小说《科学怪人》中描述一名疯狂科学家将不同死人的尸块拼凑一起,再用电击使其复活成「科学怪人」。现在真有科学家把死了几小时的猪脑细胞局部「启动」活动力。

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美国耶鲁大学科学家取用32只被屠宰死亡4小时的猪脑,将其连接到一个系统,系统连续6小时以类似脉搏跳动的节奏,将特制人造血灌注入猪脑。那些液体含氧气和可延缓甚至令死亡脑细胞「复活」的药。

结果发现,死亡脑细胞减少了,血管复原,部份脑活动甚至得到恢复。研究人员发现有突触正在运作。突触是神经细胞以化学物质为讯号互相沟通的地方。他们也发现脑对药物有正常反应,所消耗的氧气量与正常脑一样。此时那些猪脑已「死」了10小时。

不过,实验期间并无迹象显示死猪脑发出脑电波,意味猪脑的意识与感知能力并未恢复,它们严格而言仍是死掉的脑袋。

研究结果改变了脑如何死亡的观念,显示脑组织并非在缺血数分钟就即时永久受损,而是一个逐渐的死亡过程,这个过程可以延缓、停止甚至扭转。

实验有助于研究中风及其他疾病的新疗法,并发展研究脑部的新工具,解开脑创伤的谜团,甚至了解认知障碍症之类的脑功能衰退疾病,长远有助研究如何护理因中风或出生时缺氧所致的脑损伤。

研究结果另一意义,是令人重新思考死亡的定义。死亡一般指身体重要机能永久停止运作,而脑部专责统筹身体各器官运作,故脑部功能停止,可视作死亡。

对器官捐赠而言,脑死的定义非常重要,因为大部份器官捐赠者的死因是严重脑创伤或中风,死亡时其他器官大致正常,可供器官移植用。

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