全球科学家目前正调查一种在最早在印度发现的变种病毒株B.1.617,但医学界目前对此变种病毒株所知甚少,亦无法确定此病毒株是否导致印度目前爆发第二波疫情。

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病毒经常出现变异,大部份变种都不明显,有的变种甚至会较原始病毒株为弱,但有的则会令病毒更具传染性,或是削弱现有疫苗保护效力。去年10月首次于印度发现的变种病毒株,官方名称为「B.1.617」。

印度变种病毒如何被发现?

去年12月至今年3月之间,科学家发现变种病毒株在印度西部的马哈拉施特拉邦(Maharashtra)蔓延,当地亦成为印度第二波疫情的爆发热点。今年3月24日,印度卫生部指,该区15%至20%的病毒序列带有双重变异,即E484Q及L425R,相关比例之后增至60%,后来变种病毒株正式被命名为「B.1.617」。

印度变种病毒蔓延至多远?

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印度人多地广,但样本筛检速度追不上传播速度,难以追踪变种病毒株传播得有多远。马哈拉施特拉邦在1月至3月间收集的361个样本中,多达220个带有变种。

根据「全球共享流感数据倡议组织」(GISAID)指,印度变种病毒株在至少21个国家出现。英格兰公共卫生署(Public Health England,PHE)将该变种列为「受调查的变种」,但目前未考虑将之列为较严重的「关注的变种」。

印度变种病毒是否更具传染性或危险?

科学家目前不清楚这个变种是否更具传染性,或对现有疫苗是否具抗药性。美国路易斯安那州立大学微生物学家卡米尔(Jeremy Kamil)指,病毒的其中一个变异与南非及巴西变种病毒相似,能够令病毒逃避免疫系统的抗体。但他指英国变种病毒已经传播到逾50个国家,「我怀疑印度变种是否较英国变种更具传染性,我们一定不可以陷入恐慌」。

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为何外界对印度变种病毒所知甚少?

有关印度变种病毒的数据仍然未完整,与科学家分享的样本亦非常少,印度有298个,全球只有656个,远低于英国变种病毒的逾38.4万序列。

卡米尔指,印度首次通报病例后,全球只有不到400例印度变种病毒个案。

印度自4月15日以来,每天新增约20万例病例,较去年高峰的日增9.3万例更高。剑桥大学临床微生物学教授古普塔(Ravi Gupta)指,印度的高人口及高密度社会,是变种病毒实验的完美温床。