南非爆发新冠变异株Omicron疫情,专家推测病毒可能是在爱滋病患者身上突变而来,不过现在有另一派学者认为,病毒可能是在动物身上演变,特别是老鼠等齧齿类动物。

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Omicron携带多达50种突变引发关注,学者推测病毒可能是长期在如爱滋病患者等免疫低下族群身上演变而成,不过美国保健新闻网站Stat News报导,现在有另一派学者认为,新冠病毒可能是长期在某种动物宿主身上演变,可能是齧齿类动物在2020年中感染新冠病毒,病毒逐渐进化后累积了50种突变,才又传回人类身上。

美国斯克里普斯研究中心(Scripps Research Institute)免疫学者安德森(Kristian Anderson)是支持这项理论的其中一人,她认为Omicron可能是在反向人畜共通事件(reverse zoonotic event)中诞生。反向人畜共通事件是病毒从动物传至人类、再传回动物身上的过程。

她同意Omicron有可能是在免疫低下患者身上发展而成,但有鉴于Omicron身上的突变「相当不寻常」,她个人认为Omicron在动物宿主身上发展成熟的理论更可行。

部份科学家虽然认为Omicron源自人类宿主的理论较可信,但同时也警告现在下定论还太早。

部份科学家坚信Omicron源自动物,理由是新冠病毒有个特征,也就是能够感染许多物种,包括猫、狗、大猫、水貂,甚至是水鹿。鉴于新冠病毒似乎能在不同物种间传播,科学家假定受感染的物种可能会增加。

一直以来杜兰大学(Tulane University)病毒学家盖瑞(Robert F. Garry)持续追踪新冠病毒的突变,至今他一共发现7种突变和齧齿类动物的适应性有关,这些突变似乎能够让病毒感染老鼠及相关物种。

盖瑞指出,这7种突变Omicron全部都有,他个人认为Omicron源自人类或动物宿主的机会各半,但如果是后者,他打赌宿主会是齧齿类动物。

安德森认为Omicron源自动物宿主的部份原因在于,Omicron身上的特征能够回溯至一年前流行的新冠病毒。加拿大萨斯克彻温大学(University of Saskatchewan)病毒学家拉斯穆森(Angela Rasmussen)也同意这项说法,她说大家都很清楚,Omicron在「独立的演化轨道上」进行了一段时间。

现在科学家正在研究各种不同物种是否会感染新冠病毒,以及他们是否会在动物身上发现和Omicron类似的病毒。

亚利桑那大学进化生物学家沃洛比(Michael Worobey)认为,这个方向的研究要回答的重要问题是,是否有物种会慢性感染新冠病毒,就像新冠病毒在免疫低下患者身上逗留的方式那样,他说这种情况会对病毒制造正面的选择性压力,激励病毒在动物发动免疫反应前先突变。

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