因为新冠疫情,mRNA这个专有名词,在这几年人尽皆知,至少知道它可以制作目前评价最好的几种新冠疫苗。mRNA是「信使核糖核酸」的简称,像一种细胞指令,使细胞执行特殊任务,在mRNA新冠疫苗中,就是制作抗体。既然是细胞指令,那当然也可以有别的任务,美国休士顿大学(University of Houston)的研究团队就利用mRNA技术来治疗心脏病受损的心肌,mRNA 可以使细胞恢复到干细胞样状态,然后再变化成新的心肌。在小鼠的实验中,即使心脏病发作后一个月,心脏功能仍然有显著改善。

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新阿特拉斯(NewAtlas)报导,与身体中的大多数组织不同,心脏细胞在受伤后的再生能力颇为有限,这就是为什么心脏病发作后会非常致命的重要原因,特别是受伤的心肌,日后会形成不具跳动能力的的疤痕组织,这个后遗症是不可逆的,可能导致致心力衰竭。

近年来,科学家们一直在研究如何通过再生细胞来修复受损的心脏,包括使用胚胎干细胞,之后改用胎盘干细胞、自体干细胞等,都取得一些成功,证明将干细胞植入受损的心肌,可以再生成完整、全新功能的心肌细胞。

既然如此,休士顿大学就想到,能否直接在原本的心脏上培育干细胞,也就不必额外植入。在这项新研究中,研究人员发现了另外两种突变的转录因子,称为 Stemin 和 YAP5SA,它们可以增加心肌细胞的复制率。对在实验室的小鼠细胞进行的测试表明,Stemin 可催化心肌细胞中的干细胞样特性,而 YAP5SA 则可促进器官生长,来促进这一过程。

接下来,研究团队就利用mRNA的技术,将这两种转录因子传递到心肌细胞,这个技术与COVID-19 疫苗有点类似,mRNA都是担任指导细胞核醣体,产生某些特殊指令蛋白质来发挥作用,在这项研究中,就是生产Stemin 和YAP5SA转录因子。

研究小组利用心脏病小鼠发作后,立即将含有转录因子的 mRNA ,注射到小鼠的心脏中,结果在24小时内,心脏细胞出现明显的增加,复制量至少增加了15 倍,从而改善了心脏功能。

研究的主要作者罗伯特‧舒瓦兹(Robert Schwartz)说:「当两种转录因子注射到已出现心肌梗塞的成年小鼠心脏时,心肌细胞竟可在一天内迅速复制,也就是有效的抢修受损的心脏,而在接下来的一个月里,心脏已被修复到接近正常的功能,而且几乎没有疤痕。」

当然,研究团队也提醒,这项研究仍在初步动物实验阶段,只证明了原理可行,还不一定适用于人类。不过假以时日,这种基因疗法将会是治疗心脏病的主要选。

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